Religion Viking : Des dieux nordiques au christianisme

église viking

La culture viking est entrelacée avec les histoires des dieux nordiques. Mais ce sont aussi les Vikings qui ont introduit le christianisme en Norvège.

Commençant il y a plus de 1 000 ans, l’ère viking a été une période de changement religieux dans toute la Scandinavie. L’histoire est longue et complexe, mais fascinante en même temps.

La plupart des érudits modernes rejettent la description des premiers Vikings comme des païens qui haïssaient les chrétiens. Bien qu’ils aient des croyances païennes, la plupart des spécialistes croient maintenant que les attaques de l’église n’avaient rien à voir avec la religion. Pour les Vikings, les églises et les monastères étaient tout simplement des bâtiments mal défendus avec des richesses derrière leurs murs.

On sait que les Vikings adoraient beaucoup de dieux. Cela peut expliquer en partie pourquoi certains ont été si prompts à adopter le concept d’un dieu chrétien. Examinons ce que nous savons (et ce que nous pensons) plus en détail.

Les anciennes croyances scandinaves

Il n’y a pas beaucoup de preuves du vieux paganisme scandinave, car très peu de choses ont été écrites. Enraciné dans les rituels et la tradition orale, le vieux Norrois était pleinement intégré dans la vie quotidienne.
Tellement que c’était perçu comme un mode de vie plutôt que comme une religion. Le concept de religion tel que nous le connaissons aujourd’hui n’a été introduit en Scandinavie que par le christianisme.
Le paganisme est parfois mentionné dans les sagas vikings. Cependant, la plupart de ces sagas ont été écrites en Islande au XIIIe siècle, quelques centaines d’années après l’introduction du christianisme. Qui sait comment ces croyances plus modernes ont coloré les souvenirs de l’histoire ?
Nous savons que les chefs avaient un rôle de prêtre et que le culte païen impliquait probablement le sacrifice de chevaux.
Nous savons aussi que les Vikings n’étaient pas un seul peuple. Ils vivaient en groupes dans une vaste région. Cela dit, il est probable que ces groupes se considéraient, dans une certaine mesure, comme ne faisant qu’un avec d’autres locuteurs du vieux Norrois dans toute l’Europe du Nord. Les systèmes de croyances pré-chrétiennes partageaient de nombreux liens écologiques, économiques et culturels.
Comme les Grecs et les Romains avant eux, les Vikings adoraient plusieurs dieux. Le plus connu est Odin, Dieu de la Sagesse, de la Poésie et de la Guerre. Le fils d’Odin, Thor, le dieu du tonnerre, et les déesses de la fertilité, Freyr et Freyja, sont d’autres noms remarquables.

Les vikings ont navigué très loin

Les raids sur les îles britanniques et ailleurs ont amené les Vikings à avoir des contacts plus réguliers avec le monde chrétien. On croit que les Vikings ont maintenu leurs propres croyances après les raids, mais ont subi des pressions politiques pour se convertir si des relations plus pacifiques devaient se former.

raid de viking

Les chrétiens n’étaient pas censés commercer avec les païens. On pense donc que de nombreux vikings ont dû subir une certaine forme de  » baptême temporaire  » pour faire du commerce. Elle n’est pas parvenue à un baptême complet, mais a montré une volonté d’accepter le christianisme. C’était suffisant pour permettre le commerce.

Quand le christianisme est venu en Norvège

La plupart des gens connaissent l’histoire d’Olav Tryggvason qui revient en Norvège avec le christianisme en remorque. Mais la religion s’était déjà répandue en Scandinavie, quoique sur une base limitée.

Dès l’année 725, des tentatives ont été faites pour convertir la Scandinavie. C’est alors que St Willibrord, anglo-saxon, a mené une mission au Danemark. Les chrétiens ainsi que les adorateurs d’Odin et de Thor vivaient côte à côte dans la ville de Hedeby. Vous pouvez même acheter la croix chrétienne et le marteau de Thor à la bijouterie locale.

Vers 950, Håkon le Bon a tenté d’établir le christianisme avec son autorité royale. Il est vite devenu clair qu’il perdrait le soutien des chefs païens s’il insistait. C’est alors qu’il a pris la décision à sa place, alors il a abandonné l’idée et a renvoyé ses évêques dans les îles britanniques.

Olav Tryggvason est retourné en Norvège à l’été 995 dans l’intention de revendiquer le trône. C’est à ce moment que la conversion à grande échelle a véritablement commencé.

Il a amené avec lui de nombreux navires, ainsi que plusieurs prêtres anglais et un évêque. Lorsqu’il débarqua sur l’île de Moster, il célébra la première messe chrétienne officielle en Norvège. Mais il a fallu environ 35 ans pour que la religion soit adoptée en Norvège.

Les preuves archéologiques suggèrent que le christianisme a été adopté progressivement. Les règlements individuels se convertiraient selon que le chef local se convertissait ou non.

Mieux vaut prévenir que guérir

L‘introduction du christianisme en Norvège a pris beaucoup plus de temps que beaucoup ne le pensent. Nous ne saurons jamais si les religions étaient considérées comme comparables, ou si les gens ne voulaient tout simplement pas prendre le risque de bouleverser les anciens dieux ou les nouveaux dieux.

Les églises à douves historiques de Norvège sont ornées de sculptures élaborées qui mêlent des symboles chrétiens et vikings. Cela surprend beaucoup de gens si l’on considère que l’exemple le plus ancien n’a été construit qu’au XIIe siècle.

De nombreux toits d’église sont tapissés de sculptures de dragons, tandis que des portails, à l’intérieur, finement sculptés, racontent d’anciennes histoires. La plus ancienne église à douves de Norvège, Urnes, est classée au patrimoine mondial de l’UNESCO. Le mur nord est orné d’un panneau magnifiquement sculpté représentant un serpent mordu  par un autre animal.

église a douves norvégienne
La basilique romane de l’église et ses sculptures en font un exemple important de la combinaison des symboles traditionnels scandinaves et des influences chrétiennes médiévales.
La preuve de cette longue période de transition peut également être vue dans les cimetières à travers le Royaume-Uni, où de nombreux Scandinaves se sont installés. Quelques pierres tombales anciennes portent à la fois le marteau et la croix.

Les pièces de monnaie racontent une histoire

Également au Royaume-Uni, les pièces de monnaie de l’époque viking de York portent le nom de Saint Pierre. Mais regardez d’un peu plus près, et vous verrez que le’je’ final dans’PETRI’ est en fait le marteau de Thor !
Le York Museum Trust explique comment certaines pièces de monnaie de la rea donnent un aperçu important de la façon dont les dirigeants vikings travaillaient avec l’église chrétienne, ou ne le faisaient pas :
« En revanche, le roi Jorvik Olaf Sihtricsson a proclamé son indépendance militante avec des pièces de monnaie portant son titre dans la langue scandinave ancienne.  Plus tard, Eric Bloodaxe, le dernier roi viking de York, a utilisé un motif viking.  Après qu’il ait quitté la ville, il n’a plus jamais été utilisé. »

Un mélange constant d'ancien et de nouveau

Dans son livre « Nordic Religions in the Viking Age », Thomas A. Dubois résume bien la situation. Pendant les siècles qui ont précédé la christianisation et les siècles qui ont suivi, les communautés et les individus ont développé leurs propres versions de la religion. Ceci inclurait leurs propres divinités, rituels et vision du monde qui ont aidé à expliquer leur situation actuelle.
De nouvelles idées entreraient dans ces constructions basées sur des influences économiques et culturelles, tandis que de vieilles idées perduraient. « Ainsi, la religion nordique à un moment donné dans l’espace ou dans le temps pourrait être considérée à la fois comme un artefact de son passé et un reflet de son présent. »

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